[圖文]美國科學家稱太陽系外的巨行星上存在生命 | 陽光歷史

 

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[圖文]美國科學家稱太陽系外的巨行星上存在生命

2016年08月07日 宇宙奧秘-短篇 暫無評論 閱讀 122 次

 

在紅矮星附近可能存在有適合生命
在紅矮星附近可能存在有適合生命

據國外媒體報道,日前有美國科學家宣稱,在那些位於太陽系以外的巨型行星上,很可能存在有生命形態。為此,哈佛-史密森天文物理學中心的科學家們已開始實施一項名為「MEarth」的計畫,以系統性地搜尋那些位於太陽系外且適合生命存在的「超級地球」--質量在地球十倍以內的較大行星。


科學家們指出,這一搜尋行動的目標將主要集中在那些位於紅矮星附近的行星上。


據介紹,紅矮星是一類體積較小、質量不超過太陽一半的小型恆星。科學家們希望能在其附近找到所謂的「中轉行星」。所謂「中轉行星」,是指從地球上看,會週期性地遮擋住部分恆星光芒的一類行星。通常情況下,因「中轉行星」引起的類似日食的現象會阻斷住恆星所發出的大約一半光線。而由此導致的恆星亮度的變化可以被地球上的觀測者們所記錄到。在實施「MEarth」計畫的過程中,科學家們計畫動用八台大型光學望遠鏡進行觀測活動,目前已經有五台投入了使用。


科學家們將對位於北天球的約2000個紅矮星進行觀測。通過分析這些天體亮度的變化程度,研究人員將能夠計算出是否有質量在地球二至七倍之間的「中轉行星」存在於所謂的「生存區域」中(該區域與中心恆星的距離適中,有可能創造出與地球上類似的環境)。雖然觀測對像眾多,但據專家們估計,在上述紅矮星附近觀測到「中轉行星」的幾率只有大約百分之一。


儘管需要對近2000顆紅矮星進行觀測,但參與「MEarth」計畫的科學家們指出,這項工作的投資並不需要很大,因為所動用的設備都是現成的,無需再向太空發射空間望遠鏡。


此前,科學家們已經在一顆編號為Gliese 581的紅矮星附近發現過一顆很可能適宜於生命存在的行星。專家們認為,這顆編號為581с的行星或許就是「第二個地球」。


據測量,該行星的表面溫度與地球相當,其上可能還有水存在。此外,該行星與恆星的距離也非常理想,各種條件很適合生命的存在。


目前唯一的遺憾在於,要想最終確定581с上是否有生命存在,必須派遣宇航員或是自動飛行器前往實地探測。然而,該行星與地球相距約200萬億公里--儘管這一數據對於整個宇宙來說非常小,但相對於人類現有的技術水平來說,卻又太過龐大。


雖然與地球非常相似,581с還是有其自身的特點。首先,其公轉週期僅相當於13個地球日;其次,581с的引力強度是地球的1.6倍。除此之外,該行星的軌道非常扁,但與此同時,其公轉週期與自轉週期又完全相等,這就是說,它很可能始終以一同面朝向恆星,而另一面則一直處於黑暗之中。


到現在為止,天文學家們總共發現了大約十顆有可能適宜於生命存在的行星。如果按發現生命的可能性進行排序,581с或許能排在第一位。


著名天文物理學家斯蒂芬·霍金也曾經表示:「我認為,在宇宙中存在著大量與地球相似的行星,但它們上面是否有生命存在--這完全是另外一個問題。我們暫時還從未發現過任何地外文明。」


除了美國科學家開展的「MEarth」計畫外,歐洲空間局也在準備於2015年實施一項名為「達爾文」的地外生命探測計畫。按照該計畫,將有四部大型望遠鏡連續不斷地對宇宙深處進行觀測,以尋找最適合生命存在的行星。


據天文學家們預測,到2015年時有望在太陽系外找到大約500顆新行星。其中有50顆最有可能孕育出生命的行星將成為觀測的重點對象。


不過,需求補充的是,由於紅矮星體積和亮度的原因,長期以來,很少有天文學家對這類天體展開研究。幾十年來,科學家認為紅矮星附近根本不可能有智慧生命。假如紅矮星周圍有行星圍繞,也會由於它們之間相距過近,行星完全被紅矮星「 鎖定」,就如同月球被地球鎖定一樣。行星將只有一面向著它的「 太陽」,也就是紅矮星;而另一面永遠處於黑暗之中。因此,這個行星上將出現極端惡劣的環境,在黑夜的一面任何大氣氣體都將被凍住,白晝的一面卻完全暴露在恆星射線的照射之下。由於上述原因,紅矮星長期以來一直被排除在地外生命探索目標的名單之外。


不過,由於近些年來技術的進步和理論研究所取得的一系列成果,再加上581с號行星的出現,天文學界對紅矮星的認識已發生了巨大的變化。





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